Los últimos gigantes de Europa

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Hace 70 millones de años la zona donde hoy se levantan los Pirineos era una zona costera, de aguas poco profundas y salobres -todavía no se había levantado la cordillera, lo haría algunos millones de años más tarde-. El clima era subtropical y la vegetación abundante, porque el supercontinente Pangea  nos  mantenía cerca del Ecuador. Hace 70 millones de años se paseaba por entre estas marismas un gigante que superaba los 15 metros de largo, con un cuello y una cola desmesuradamente largas, de alimentación herbívora y andar cuadrúpedo. Era un representante de uno de los mayores dinosaurios que existieron, los titanosaurios.

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La avalancha del plástico

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Imagen: Seawage surfer.

Esta imagen se ha hecho tristemente famosa. Resultó finalista del concurso Wildlife Photographer of the Year, uno de los certámenes de fotografía de naturaleza más importante del mundo, que se celebra en el Reino Unido. El fotógrafo Justin Hofman la captó en las aguas de la isla indonesia de Sumbawa, paraíso surfista. Para desplazarse con las corrientes, los caballitos de mar se aferran a algas u otros detritos naturales. En este caso, lo que encontró fue un bastoncillo de plástico. “Ojalá esta foto no existiese” –dijo Hofman.

La imagen muestra uno de los mayores problemas medioambientales a que nos enfrentamos actualmente, el plástico.

Casi todo el plástico que alguna vez se ha fabricado existe todavía.  Incluso el que nos sirve apenas unos pocos minutos va a permanecer más allá de nuestras vidas. Se calcula que el tiempo que tarda el plástico en biodegradarse por completo va entre 450 años y nunca. Superada la capacidad de gestionar la enorme producción de plásticos, los océanos se convierten en el vertedero mundial.

El pasado 5 de junio, Día Mundial del Medio Ambiente, fue dedicado a la necesidad de poner fin al uso de plásticos. Es urgente poner freno a la avalancha.

El origen de la vida (II): el camino hacia la célula

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Desde los experimentos de Miller y Urey casi todos los componentes de las moléculas complejas de los seres vivos han sido obtenidos en el laboratorio sometiendo mezclas de gases sencillos y compuestos minerales a distintas fuentes de energía. Ha quedado demostrado que, si no la vida, la materia de la vida se puede generar de manera espontánea. Y es lo que ocurrió hace unos 4000 millones de años, ya fuera en la Tierra o en algún otro lugar del Universo.

Pero hasta la fecha ningún laboratorio ha podido sintetizar ninguna forma de vida. Todavía existe un salto, un eslabón perdido entre los compuestos químicos de la Tierra primitiva y la primera forma de vida (la primera célula, una entidad con capacidad de automantenerse y reproducirse). Incluso se desconoce cómo desde aquellos compuestos químicos relativamente sencillos se pudieron originar las complejas macromoléculas presentes hoy en todos los seres vivos (los ácidos nucleicos o las proteínas). Pero el tesón de los científicos y reveladores descubrimientos van dándonos pistas sobre cómo rellenar los huecos. Esta es la historia del origen de la primera célula.

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El truco del cerebro para ver en 3D

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Parque Nacional de Yellowstone. Terraza del Púlpito en Mammoth Hot Springs.

Esta es una imagen que forma parte del álbum de fotografías históricas estereoscópicas, del Servicio Geológico de Estados Unidos. Se tomó durante la expedición de 1871 al área de Yellowstone en la que participaron científicos, además del pintor Thomas Moran y el fotógrafo William H. Jackson. Ante la magnitud de lo que contemplaron, a su regreso presentaron una propuesta para la preservación de la zona, que culminó con la declaración de Yellowstone como Parque Nacional, el primero en todo el mundo.

El lugar fotografiado es  Mammoth Hot Springs, un paisaje salvaje y extravagante que refleja la actividad del volcán que se esconde bajo la superficie. Es una montaña de piedra caliza, aguas burbujeantes y terrazas de colores. Aquí, un riachuelo subterráneo asoma a la superficie tras recorrer kilómetros de canales subterráneos. Al alcanzar la superficie, el agua de más de 100ºC se enfría, liberando dióxido de carbono en forma de gas y depositando carbonato cálcico en un paisaje blanco que se transforma día a día.

A pesar del valor histórico y natural de la fotografía, no la he escogido por ninguno de los dos motivos.  Fijaros en las dos imágenes. Son casi idénticas pero no exactamente iguales: la perspectiva es ligeramente diferente. Muestran la realidad que percibe nuestro ojo derecho y nuestro ojo izquierdo. No son fotografías para ser vistas directamente, son fotografías estereoscópicas, pensadas para ser vistas a través de un aparato óptico, el estereoscopio, que transforma las imágenes de 2D a imágenes en 3D. ¿Cómo se logra el efecto? Para ello hay que saber primero cómo y por qué vemos en tres dimensiones.

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Remodelación del blog

Quien haya seguido el blog desde su inicio habrá observado que ha habido un cambio tanto el diseño como el contenido del mismo. Esto es así porque mi idea original era centrarme en el laboratorio y mi entorno de trabajo pero a medida que he ido desarrollándolo he visto que me apetecía más escribir sobre otras cosas, temas que me interesan, que he leído o visto, nuevos o de toda la vida… así que ahora el blog tiene la cara que ahora estáis viendo.

He probado con un nuevo diseño y he creado cinco categorías, donde agruparé las entradas que vaya publicando: La vida maravillosa, título que tomo prestado del libro de Stephen Jay Gould, que hace referencia a la belleza de los seres vivos por sí mismos pero también por la visión de la vida que nos transmiten, y que dedicaré a la biología; A hombros de gigantes, en los que recordaré a aquellos hombres y mujeres que han hecho avanzar el conocimiento científico; La biología del siglo XXI, donde hablaré de la revolución en los campos de la biología humana y la medicina que ya estamos viviendo; Tras las huellas de von Humboldt, donde mostraré lugares y tesoros de la ciencia que existen en nuestro planeta, en un viaje científico diferente; y por último, La mirada con cienciadonde recogeré imágenes de ciencia, de la naturaleza que nos gusta ver y de la que preferiríamos que no existiese.

A los que ya me seguíais, os invito a seguir acompañándome. Y a los que me descubrís ahora, sed bienvenidos.

El experimento de Miller y el origen de la vida

Tal día como hoy, un 15 de mayo de 1953, un joven químico de 23 años publicó en la revista Science los resultados de un experimento que resultaría crucial para la biología y que abriría paso a un nuevo campo de conocimientos científicos. El joven era Stanley L. Miller, y con su trabajo inauguró la disciplina que hoy conocemos como química prebiótica y nos ofreció la primera pista sobre para entender cómo apareció la vida sobre la Tierra.

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Stanley Miller acababa de licenciarse en Química y se había trasladado a la Universidad de Chicago con la idea de realizar la tesis doctoral. A los pocos meses de iniciar su trabajo, llegó a la Universidad el Premio Nobel de química Harol C. Urey, y Miller asistió a un seminario que impartió sobre el origen de la Tierra y la atmósfera primitiva. La conferencia atrajo de tal manera a Miller que decidió cambiar el tema de su tesis y propuso a Urey la realización de un experimento que nunca antes se había intentado.

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Si no tengo color azul, ¿por qué se me ve azul?

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Figura 1. Morpho menelaus. Imagen: CHUCAO (Wikimedia Commons).

 

¿Te has preguntado alguna vez por qué el color azul es tan escaso en la naturaleza? Son muy pocos los animales que presentan este color. Y en los casos en que aparece el azul, como en las alas de las mariposas, la pluma de un pavo real o el caparazón de un escarabajo, es de un color muy brillante e iridiscente a la luz del sol, pero ni la mariposa, el pavo real o el escarabajo poseen un pigmento que les proporcione ese color. Así que el gran interrogante es ¿por qué son azules?

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