Entendiendo el CRISPR

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Mientras escribo este texto en el ordenador las herramientas de cortar y pegar del Word me permiten eliminar y corregir los errores. ¿Imaginas disponer de un sistema que permita hacer lo mismo con el ADN? Aunque pueda parecer un sueño este sistema ya existe: el CRISPR. No es la primera herramienta de edición genética con que cuentan los laboratorios (ya cuando yo estudiaba en la facultad teníamos las enzimas de restricción para cortar el ADN), pero sí es la primera que actúa sobre el genoma con una precisión tal que permite cortar y eliminar un error de tan solo una letra en la cadena de ACGT del ADN. Esta precisión nos permite llegar a donde nunca se había llegado hasta ahora. Y en cualquier gen, de cualquier especie. Las aplicaciones incluyen curar enfermedades, mejorar cosechas, modificar animales de granja. Y también modificar óvulos, espermatozoides y embriones humanos para prevenir enfermedades o alterar cualquier otra característica.

Así, hace apenas unas semanas ha salido a la luz la supuesta noticia del nacimiento de unas gemelas modificadas genéticamente con CRISPR para hacerlas resistentes al virus del sida. Noticia que ha despertado muchas críticas en la comunidad científica, por la imprudencia de realizar un experimento en humanos cuando los riesgo aún no se conocen. Pero empecemos por el principio, ¿cómo se ha inventado CRISPR?

En realidad, esta potente herramienta es un invento de las bacterias o, más concretamente, de los procariotas. Se trata de una especie de sistema inmunitario que desarrollaron a lo largo de la evolución para defenderse de los virus. Así fue su descubrimiento…

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